Janet G. Travell (1901-1997)

Hemos añadido una nueva biografía a la sección «Biografías y epónimos médicos» de historiadelamedicina.org. Se trata de Janet G. Travell (1901-1997).

Lo primero que llama la atención de esta biografía es que por recomendación del cirujano ortopédico del senador John F. Kennedy, Janet lo examinó en la primavera de 1955. Sufría fuertes espasmos en la parte inferior izquierda de la espalda que irradiaban a su pierna izquierda impidiéndole caminar. Parecía deberse a varias intervenciones quirúrgicas relacionadas con lesiones que sufrió durante la segunda guerra mundial.

Travell inyectó dosis bajas de procaína en los “puntos gatillo” miofasciales de los músculos lumbares, lo que resultó eficaz. También ordenó que hicieran el talón de su zapato izquierdo más alto ya que sus piernas tenían diferente longitud. Asimismo le diseñó una mecedora que se hizo muy popular. Kennedy mejoró extraordinariamente y cuando fue elegido presidente de los Estados Unidos nombró a Janet su médica personal.

Janet nació en Nueva York el 17 de diciembre de 1901. Su padre, John Willard, era médico. En 1926 obtuvo el título de médico por la Universidad Cornell, Nueva York. En un principio Janet quiso ser cardióloga. En 1929 participó en un proyecto de investigación del que formaban parte grupos de Cornell, Nueva York y Columbia, que pretendía valorar la utilidad de la digital en el tratamiento de la neumonía lobular.

Gracias a una beca Josiah Macy, Jr., estuvo en el Beth Israel Hospital de Nueva York para estudiar las enfermedades arteriales de 1939 a 1941. Después cambiaron sus intereses de la cardiología a la ortopedia. En la consulta de cardiología del Sea View Hospital observó que la mayoría de los pacientes tenían una enfermedad pulmonar potencialmente mortal, pero algunos se quejaban más de un fuerte dolor en los hombros y brazos que de su enfermedad principal (sucedía esto hacia el año 1936). Cuando los examinó mediante la palpación sistemática de la escápula y los músculos del pecho, descubrió la presencia de “áreas desencadenantes”.

En 1942, Janet Travell, en colaboración con Seymour H. Rinzler, y Myron Herman publicaron “Pain and Disability of the Shoulder and Arm: Treatment by Intramuscular Infiltration with Procaine Hydrochloride” (“Dolor y discapacidad del hombro y el brazo: tratamiento por infiltración intramuscular con clorhidrato de procaína”). En el mismo señalaban que cuando un paciente se quejaba de dolor en el hombro y el brazo con o sin limitación de movimiento y sin estar relacionado con un traumatismo severo, los médicos pensaban en las articulaciones, tendones o nervios de la zona en lugar de los músculos de la cintura escapular como la causa principal. Así, se les diagnosticaba de artritis, bursitis subacromial, neuritis braquial o radiculitis. Los tratamientos no eran satisfactorios porque no se buscaba la verdadera causa subyacente.

Diez años más tarde, ella y Rinzler reportaron los patrones de dolor de los puntos gatillo en 32 músculos esqueléticos, en ‘La génesis del dolor miofascial’ (“The myofascial génesis of pain”) que se convirtió en la fuente clásica de esta información. Como hemos dicho, un punto gatillo es una zona hiperirritable del músculo asociada a un nódulo hipersensible localizado dentro de una banda tensa de fibras musculares.

Más tarde conoció a Dave Simons (1922-2010), médico y astronauta, que se interesó en la obra de Travell. Durante veinte años investigó el dolor miofascial. Juntos publicaron el “Manual de puntos gatillo” (Trigger Point Manual) cuyo primer volumen apareció en 1983.

Janet Travell falleció el 1 de agosto de 1997. Prácticamente hasta el último momento estuvo trabajando, dando conferencias y escribiendo.

Janet G. Travell. Fotografía tomada en la Casa Blanca. Dominio público

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