Robert W. Holley (1922-1993) y el RNA de transferencia

Tal día como hoy, 28 de enero, pero de 1922, nació en Illinois Robert W. Holley. Recibió el Premio Nobel de medicina y fisiología en 1968 junto con Har Gobind Khorana (1922-2011) y Marshall W. Nirenberg (1927-2010). Realizó los primeros estudios en su ciudad natal y recibió el grado BA en 1942. Entre 1944 y 1946 estuvo con Vincent du Vigneau (1901-1978) en el Cornell University Medical College, donde participó en la primera síntesis química de la penicilina. Holley comenzó a investigar en química orgánica y sus intereses derivaron hacia temas más biológicos: aminoácidos y péptidos, así como la síntesis de las proteínas.

Obtuvo el doctorado en química orgánica en la Cornell University en 1947 con el profesor Alfred T. Blomquist. Durante el curso 1947-48 fue becario de la American Chemical Society y estuvo en la Universidad del estado de Washington con Carl M. Stevens. Fue después profesor ayudante de química orgánica en Cornell, en la Geneva Experiment Station. Entre 1955 y 1956 tuvo un año sabático y fue becario Guggenheim Memorial en la división de biología del Instituto de Tecnología de California. En 1957 volvió a Ithaca, Nueva York, como investigador del U. S. Plant, Soil and Nutrition Laboratory que dependía del Laboratorio del Departamento de Agricultura de Estados Unidos, situado en el campus de la Cornell University. En 1962 fue profesor de bioquímica y en 1964 lo fue a tiempo completo de bioquímica y biología molecular. Fue director de Departamento entre 1965 y 1966.

En 1965 Holley y sus colaboradores redujeron la secuencia de bases completa de un alanín-tRNA de levadura, lo que se consideró como un logro experimental de importancia. El problema fue abordado de la misma manera que la que se utilizó para determinar la secuencia aminoácida de las cadenas peptídicas. Se escindió la cadena polinucleótida de 77 términos de este tRNA mediante la acción de las nucleasas en una serie de pequeños fragmentos de oligonucleótidos. Se procedió a separarlos y se determinó la secuencia de las bases de cada fragmento. La secuencia global, por encaje de los fragmentos, se consiguió utilizando un segundo método de fragmentación que proporcionó “solapados”. Dado que el tRNA contiene hasta un 10% de sus bases en forma metilada, que son capaces de actuar como “marcadores” muy distintivos de diferentes partes de la cadena polinucleotídica, la secuencia de bases del tRNA puede resolverse con mayor facilidad que las de los nucleótidos que sólo poseen A, G, C y U. (A. Lehninger, Bioquímica, 1972). Fue por estos trabajos por los que recibió el Premio Nobel.

Holley marchó después al Instituto Salk y más tarde a la Scripps Clinic & Research Foundation en La Jolla, California, como becario postdoctoral de la National Science Foundation. En 1968 pasó a formar parte de la plantilla del Instituto Salk, aunque ligado todavía a la Cornell University. Fue profesor de biología molecular de la American Cancer Society. También fue profesor adjunto de la Universidad de California, en San Diego.

Fue miembro de la Academia Nacional de Ciencias, de la Academia Americana de Artes y Ciencias, de la Asociación Americana para el Avance de las Ciencias, de la American Society of Biological Chemists así como de la American Chemical Society. Recibió el Premio Albert Lasker de investigación médica básica en 1965 y el Premio de Biología Molecular de la National Academy of Sciences, en 1967.

Murió el 11 de febrero de 1993 en Los Gatos, California.

José L. Fresquet, Universitat de València, España

 

Bibliografía

—Holley RW, Everett GA, Madison JT, Zamir A. Nucleotide Sequences In The Yeast Alanine Transfer Ribonucleic Acid. J Biol Chem, 1965; 240 (5): 2122–8.
—Holley RW, Apgar J, Everett GA, Madison JT, Marquisee M, Merrill SH, Penswick JR, Zamir A. Structure of a Ribonucleic Acid.”. Science, 1965; 147 (3664): 1462–5.
—Kresge, NN, Simoni RD, Hill, RL. Classics: The purification and sequencing of Alanine Transfer Ribonucleic Acid: the Work of Robert W. Holley. J Biol Chem, 2006; 281:e7. Disponible en: http://www.jbc.org/content/281/7/e7.full.pdf+html. Consultado el 25/1/2015.
—Robert W. Holley- Biographical, En nobelprize.org. Disponible en: http://www.nobelprize.org/nobel_prizes/medicine/laureates/1968/holley-bio.html. Consultado el 25/1/2015.

 

Robert W. Holley (1922-1993). Imagen procedente de Wikipedia
Robert W. Holley (1922-1993). Imagen procedente de Wikipedia

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