Édouard Séguin (1812-1880) y la enseñanza de los niños con retraso mental

Tal día como hoy (20 de enero), pero de 1812, nació en Clamecy (Francia) Édouard Séguin. Su padre era el médico Jacques-Onésime Séguin, y su madre, Marguerite Uzanne. Realizó los primeros estudios en el Colegio de Auxerre y en el liceo Saint-Louis, de París. Estudió después medicina; tuvo como profesores a Jean-Étienne D. Esquirol (1772-1840) y a Jean-Gaspard Itard (1774-1838), uno de los padres de la otorrinolaringología y de la psiquiatría infantil. Éste último se consagró durante once años a la educación del conocido como “niño salvaje” de Aveyron (Victor de Aveyron). Persuadió a Séguin para que estudiara las causas del retraso mental y la manera de formar a estos niños.

Séguin reeducó a un niño en 1837 y publicó su experiencia en 1939: À Monsieur H. Résumé de ce que nous avons fait pendant quatorze mois, du 15 février 1838 au 15 avril 1839. Ese mismo año también publicó Conseils ‘A M. O. sur l’educa-tion de son enfant idiot. Con informe de Mateo B. Orfila, en diciembre de 1839, el Conseil royal de l’Instruction publique le autorizó a abrir un establecimiento para educar a niños “idiotas”. Lo abrió en 1840 en la calle Pigalle. Ese mismo año el Consejo General de los Hospicios de París permitió que instaurara su sistema en los establecimientos de la calle Sêvres y du fabourg Saint-Martin, en calidad de instructor de “idiotas”.

Entre 1841 y 1842 publicó Théorie et pratique de l’éducation des idiots. En 1842 se le concedió permiso para seguir experimentando en el Hospicio Bicêtre. En 1843 publicó Hygiène et éducation des idiots. En 1843 Étienne Pariset (1770-1847) leyó un informe favorable a los métodos de Séguin en la Academia de Ciencias. A finales de ese año tuvo problemas con el director de Bicêtre y tuvo que abandonar la institución antes de finalizar el año.

En 1846 escribió que este tipo de niños tienen impedido el movimiento, la sensibilidad, la percepción y el razonamiento, la afectividad y la voluntad; la única manera de remediarlo es mediante la educación”. Su método, consistía en “conducir al niño”, en “llevar al niño” de la mano en la educación del sistema muscular y nervioso. Ese mismo año publicó Traitement moral, hygiène et éducation des idiots (Paris), un grueso volumen de 734 páginas. En 1847 publicó Jacob-Rodrigues Pereire, premier instituteur des Sourds et Muets en France, 1744-1780, judío que procedía de Extremadura.

Séguin trabajo fundamentalmente el problema educativo de la idiocia, a la que consideraba como una enfermedad del sistema nervioso que separaba órganos y facultades del control y la voluntad, por lo que se hacia necesaria una acción fisiológica básica y, desde la adquisición del control muscular, intentaba corregir la incapacidad intelectual y en la atención. Junto a esto Séguin propuso fomentar las buenas condiciones en lo que se refiere a la higiene, la alimentación, el vestido y un régimen de vida personalizado. Séguin insistió mucho en la percepción: enseñaba a captar la temperatura, la consistencia, el volumen y la dimensión. También entrenaba la visión. Observó que este tipo de niños eran más sensibles a los sonidos de los instrumentos que a la voz. Trató de enseñarles a distinguir distintos tipos de notas y de entonaciones de la voz humana. También creó métodos para entrenar el gusto y el olfato.

Es por la experiencia que un niño desarrolla su inteligencia a través de una serie de actividades. Seguin concedía suma importancia a la imitación, a las actividades de juego y a las oportunidades de ensayar y experimentar lo que se había aprendido; todo con la intención de despertar la capacidad de conocer las cosas y acercarlas, lo que, según él, permitía además el desarrollo de la voluntad.

En 1849 Séguin se trasladó a los Estados Unidos donde continuó su trabajo y creó varias escuelas para niños “retrasados”. Estuvo en Cleveland, Posrtsmouth (Ohio) y Mount Vermon, Nueva York. Recibió el grado de doctor de la Universidad de Nueva York en 1861. En 1866 publicó Idiocy: and its Treatment by the Physiological Method (New York, William Wood & Co) donde se describen las técnicas que él utilizaba en la Séguin Physiological School, de la ciudad de Nueva York.

En 1873 formó parte de la comisión americana presente en la Exposición Universal de Viena. Fue presidente de la Association of Medical Officers of American Institutions for Idiotic and Feebleminded Persons que más tarde se convirtió en la American Association on Mental Retardation.

En los años setenta del siglo XIX Séguin se dedicó también a estudiar la temperatura y la termometría, siendo el propagador de este método en los Estados Unidos. Sobre el tema publicó tres trabajos: Thermometres physiologiques (Paris, 1873); Tableaux de thermometrie mathematique (1873); y Medical Thermometry and Human Temperature (New York, 1876).

Hay un signo que lleva el nombre de Séguin: se trata de contracciones musculares involuntarias que preceden a un ataque epiléptico.

Séguin murió en Nueva York el 28 de octubre de 1880. Estuvo casado dos veces. Sus trabajos inspiraron a la pedagoga italiana Maria Montessori (1870-1952), que llegó a ser más famosa que él.

José L. Fresquet, Universitat de València, España

 

Bibliografía

—Gafo, Javier (Ed.). La ética ante el trabajo del deficiente mental. Madrid, Universidad Pontificia Comillas, 1996, pp. 45-46.
—In Memory Of Edouard Seguin, M.D. (Document). En: Disability History Museum, Disponible en: http://www.disabilitymuseum.org/dhm/lib/detail.html?id=1924&print=1, Consultado el 15/1/2015.
—Larson, Paul. Edouard Séguin, En: Ashwal, Stephen (Ed.). The founders of Child Neurology. San Francisco, Norman Pub., 1990, pp. 340-346.
—Mardomingo Sanz, M.J. Psiquiatría del niño y del adolescente. Madrid, Díaz de Santos, 1994, pp. 8-9.
—Universalis, «Séguin, Edouard (1812-1880)», Encyclopædia Universalis, disponible en:  http://www.universalis.fr/encyclopedie/edouard-seguin/, Consultado el 15/1/2015.

Édouard Séguin (1812-1880). Imagen procedente de Wikipedia
Édouard Séguin (1812-1880). Imagen procedente de Wikipedia
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