Joseph Erlanger (1874-1965)

Tal día como hoy, 5 de enero, pero de 1874, nació en San Francisco, California, Joseph Erlanger. Pertenecía a una familia de inmigrantes alemanes. Estudió química en la Universidad de California donde se graduó en 1894-95, estudios que complementó con los de medicina en la Escuela de Medicina de la Johns Hopkins University. Allí se doctoró en 1899.

Estuvo después en el laboratorio de fisiología del Hospital Johns Hopkins bajo la dirección de William Osler (1849-1919); más tarde fue ayudante, asociado y profesor asociado en el Departamento de Fisiología de esta Universidad hasta que, en 1906, fue nombrado primer profesor o catedrático de fisiología de la entonces recien fundada Escuela de Medicina de la Universidad de Wisconsin, Madison. Allí tuvo como discípulo a H.S. Gasser.

En 1910 llegó a ser catedrático de fisiología en la reorganizada Facultad de Medicina de la Universidad de Washington, San Luis, donde permaneció hasta su jubilación en 1946. Allí obtuvo más recursos y financiación para sus proyectos de investigación. Después fue profesor emérito.

Estudió los principios del esfigmomanómetro y diseñó uno con el que estudió la influencia de la presión del pulso en las secreciones renales y la albuminuria ortostática. Durante la primera guerra mundial estudió con Gasser los efectos del shock. Ideó una especie de brazalete o pinza con el que bloqueaba de forma reversible el plexo auriculo-ventricular del corazón de los mamíferos, lo que le permitió estudiar las propiedades de este plexo. Investigó el metabolismo de los perros con los intestinos acortados, el shock traumático, y el mecanismo de producción del sonido en las arterias.

Con su discípulo Herbert Spencer Gasser (1888-1963) comenzó a investigar los fenómenos eléctricos del sistema nervioso. Basándose en trabajos anteriores adaptaron un osciloscopio Western Electric para que funcionara a tensiones bajas con el que podían amplificar los potenciales eléctricos de los nervios, y con el que pudieron descubrir que este potencial estaba formado por ondas que se desplazaban con velocidades diferentes a lo largo de las fibras nerviosas. La velocidad de conducción del estímulo varíaba según el diámetro de la fibra, y en función de esa velocidad, pudieron establecer una clasificación de las fibras: A (fibras motoras y parte de las sensitivas), B (fibras sensitivas viscerales) y C (fibras amielíticas). Observaron que la velocidad de transmisión de los impulsos a través de las fibras nerviosas era directamente proporcional a su diámetro, y que los tres tipos de fibras nerviosas que identificaron tenían comportamientos distintos. También comprobaron que las respuestas o reacciones se rigen por la ley del todo o nada.

El trabajo con Gasser terminó cuando éste aceptó un puesto en la Universidad de Cornell.

Por estos estudios recibieron ambos el Premio Nobel de medicina y fisiología en 1944.  Erlangen murió el 5 de diciembre de 1965. Sus papeles se conservan en la Biblioteca Médica, de la Washington University.

José L. Fresquet, Universitat de València, España

Bibliografía

—Breathnach, C.S.; Moynihan, J.B. Joseph Erlanger (1874-1965): the cardiovascular investigator who won a Nobel Prize in neurophysiology. J Med Biogr, 2014; 22(4): 228-32.
—Davis, Hallowell. Joseph Erlanger (1874-1965). National Academy of Sciences, 1970: 109-139.—Joseph Erlanger Biographical. En: nobelprize.org, Disponible en: http://www.nobelprize.org/nobel_prizes/medicine/laureates/1944/erlanger-bio.html, Consultado el 30/12/2014.
—Joseph Erlanger Facts, En: Yourdictionary, Disponible en: http://biography.yourdictionary.com/joseph-erlanger, Consultado el 30/12/2014.

 

Joseph Erlangen (1874-1965). Imagen procedente de Wikipedia
Joseph Erlangen (1874-1965). Imagen procedente de Wikipedia

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