Maurice Wilkins (1916-2004) y el DNA

Tal día como hoy, 15 de diciembre, pero de 1916, nació en Pongaroa (Nueva Zelanda), Maurice Wilkins, quien en 1962 recibió el Premio Nobel de Medicina con Francis Crick (1916-2004) y James Watson (1928 -).

De niño fue llevado a Inglaterra. Se educó en la Escuela del Rey Eduardo, de Birmingham. Estudió física en el St. John’s College de Cambridge. Se graduó en 1938 y regresó a Birmingham en cuya Universidad estuvo de ayudante de J.T. Randall en el Departamento de Física, estudiando la luminescencia de los sólidos. Se doctoró en 1940 con un trabajo sobre fosforescencia y estabilidad de los electrones atrapados por el fósforo.

Durante la Segunda Guerra mundial aplicó sus conocimientos en la separación de isótopos de uranio y participó también en el proyecto Manhattan para fabricar la bomba atómica, en Berkeley, California. Finalizada la guerra se unió al equipo de J. Randall en la St. Andrews’ University, de Escocia, como lecturer de física. Luego investigó en el campo de la biofísica, proyecto que le trasladó de esta Universidad al King’s College de Londres. Allí fue miembro de la plantilla de la recién constituida Medical Research Council Biophysics Research Unit. Comenzó estudiando los efectos genéticos de los ultrasonidos, pero pronto desarrolló nuevos tipos de microscopios y cámaras para estudiar la difracción de los rayos X con las que consiguió nuevas imágenes de la forma A del DNA. Wilkins y su equipo pasaron siete años verificando experimentalmente el modelo de DNA construido por Watson y Crick.

Entre sus publicaciones se pueden mencionar: “The molecular configuration of deoxyribonucleic acid. I. X-ray diffraction study of a crystalline form of the lithium salt”, con R. Langridge, H. R. Wilson, C. W. Hooper y L. D. Hamilton, en el Journal of Molecular Biology, (1960; 2: 19), y “Determination of the helical configuration of ribonucleic acid molecules by X-ray diffraction study of crystalline amino-acidtransfer ribonucleic acid”, con M. Spencer, W. Fuller, y G. L. Brown, en la revista Nature (1962; 194: 1014).

Wilkins murió el 5 de octubre de 2004.

José L. Fresquet, Universitat de València, España

Bibliografía
–Arnott, Struther. “Crystallography News: An historical memoir in honour of Maurice Wilkins 1916–2004” [Versión en pdf].
–Maurice Wilkins. Biographical. En: Nobelprize.org, Disponible en http://www.nobelprize.org/nobel_prizes/medicine/laureates/1962/wilkins-bio.html Consultado el 10/12/2014.Maurice Wilkins (1916-2004)
–Maurice Wilkins. Biography. En: bio. Disponible en: http://www.biography.com/people/maurice-wilkins-21335889 Consultado el 10/12/2014.

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