Edward Tatum (1909-1975)

Tal día como hoy, 5 de noviembre, pero de 1975, fallecía Edward Tatum en Nueva York. Nació el 14 de diciembre de 1909 en Boulder, Colorado, en Estados Unidos. Era hijo de Arthur Lawrie Tatum, profesor de farmacología de la Universidad de Wisconsin, y de Mabel Webb Tatum.

Tatum se formó en las Universidades de Chicago y Wisconsin. Obtuvo el grado en 1931; el título de posgrado en microbiología en 1932, y se doctoró con un trabajo de bioquímica sobre el metabolismo de las bacterias, que le dirigió Edwin Boun Fred y Harold Perterson.

Tras el doctorado siguió estudiando en la Universidad de Wisconsin y estuvo como becario en la Universidad de Utrech (Holanda). Entre 1937 y 1941 investigó en la Universidad de Stanford, California, donde también ocupó un puesto de profesor entre 1941 y 1945. En esta Universidad colaboró con George Wells Beadle, que era profesor de genética. Entre ese año y 1948 fue profesor de botánica, primero, y de microbiología, después, en la Universidad de Yale. En el año 1948 regresó a Stanford donde fue profesor de biología, y más tarde, de bioquímica.

Los defectos genéticos que no son mortales y que impliquen caminos metabólicos principales son muy raros en los mamíferos, pero se pueden provocar con facilidad en los microorganismos, constuyendo poderosos instrumentos para el estudio de las transformaciones metabólicas. En 1941 Beadle y Tatum postularon la existencia de la relación “un gen, una enzima”. Para ello se basaron en sus estudios de nutrición de mutantes bioquímicos del moho Neurospora crassa. Las técnicas y métodos que desarrollaron fueron decisivos, no sólo para el análisis de la relación gen-enzima, sino también para el estudio de los caminos o sendas del metabolismo intermediario. El tipo sin mutación de la Neurospora puede crecer en un medio simple que contenga glucosa como única fuente carbonada y amoníaco como única fuente de nitrógeno. El tratamiento de este tipo de esporas con agentes mutagénicos, como los rayos X, produce algunas células mutantes que ya no son capaces de crecer en el medio simple. Sin embargo, crecen con frecuencia en dicho medio si se complementa con un metabolito específico, por ejemplo un aminoácido como la arginina.

Estos estudios permitieron concluir que un enzima necesario para la síntesis de la arginina a partir del amoníaco era genéticamente defectuoso en tales mutantes, y a causa de la falta de arginina, la célula no podía producir las proteínas que contenían el aminoácido y el mutante no podía, por tanto, crecer. Si se aportaba arginina al medio, entonces las células mutantes sí puedían multiplicarse. También se vio que los mutantes de Neurospora que carecen de la capacidad de sintetizar arginina no son todos iguales; difieren según la etapa específica de la biosíntesis de la arginina que es defectuosa.

Tatum y Lederberg también utilizaron los mutantes para el estudio analítico de sendas catabólicas. Por ejemplo el tipo salvaje de E. Coli es capaz de desarrollarse utilizando como fuente carbonada la glucosa, la lactosa o la galactosa. Mediante estos procedimientos se pudieron establecer muchas de las etapas intermedias del metabolismo, de forma especial la biosíntesis de los aminoácidos.

Por estos trabajos Tatum recibió el Premio Nobel de medicina y fisiología en 1958 con George Wells Beadle y Joshua Lederberg (1925-).

Tatum recibió también en 1953 el Premio Remsen de la American Chemical Society. Fue miembro del Advisory Committee of the National Foundation. Durante diez años perteneció al equipo editor del Journal of Biological Chemistry. También lo fue de Science y de la revista Biochimica et Biophysica Acta.

José L. Fresquet. Universidad de Valencia, España

Bibliografía

Edward Tatum- Biographical. En: nobelprize.com, disponible en: http://www.nobelprize.org/nobel_prizes/medicine/laureates/1958/tatum-bio.html, consultado el 30/10/2014

Fresquet, J.L. Edward Lawrie Tatum (1909-1975). En, historiadelamedicina.org, disponible en: http://www.historiadelamedicina.org/tatum.html, consultado el 30/10/2014

Lederberg, J. Edaward Lawrie tatum, 1909-1975. Washington, National Academy of Sciences, 1990. Disponible en: http://www.nasonline.org/publications/biographical-memoirs/memoir-pdfs/tatum-edward.pdf Consultado el 30/10/2104.

 

Imagen procedente de Wikipedia
Edward L. Tatum (1909-1975)

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