Oskar Hertwig (1849-1922)

Tal día como hoy, pero de 1922, moría en Berlín Oskar Hertwig. Nació en Friedberg, Hessen, el 21 de abril de 1849. Tanto él, como su hermano Richard (1850-1937) fueron los principales discípulos de Erns Haeckel, aunque se mantuvieron al margen de las especulaciones filosóficas de éste. Ambos estudiarion biología.

Los dos hermanos estuvieron en las Universidades de Jena, Zurich y Bonn. Oskar obtuvo el doctorado en Berlín en 1872 con la tesis Entwicklung und den Bau des elastischen Gewebes im Netzknorpel. Richard fue profesor de zoología en Munich (1885). Oskar lo fue de anatomía en Berlín (1888). Fue fundador y director del Instituto de Biología hasta un año antes de su fallecimiento. En 1889 inauguró también un Museo que reunió las diferentes colecciones.

Los estudios del desarrollo embrionario se asociaron a la morfología comparada filogenética con la difusión del evolucionismo darwinista, sobre todo a través de la versión darwinista de la ley biogenética fundamental. A lo largo del último cuarto del siglo XIX Oskar Hertwig desarrolló una serie de trabajos junto con su hermano Richard, desde la doble perspectiva de la morfología comparada filogenética y el celularismo. Los resultados que obtuvo fueron muy significativos. Por ejemplo, demostró la unión de los núcleos del óvulo y el espermatozoide en la fecundación (1876) y aclaró la importancia del mesodermo en la configuración de la cavidad corporal, lo que se conoció como “teoría del celoma” en 1881. La existencia del celoma posibilitó la evolución y diversificación de los grandes grupos animales: artrópodos, vertebrados y moluscos, gracias a que la compartimentación corporal ayudó a que los diferentes sistemas y órganos del cuerpo tuvieran una mejor división de tareas, con su consiguiente especialización.

Su Lehrbuch der Entwicklungsgeschichte des Menschen und der Wierbelthiere (Manual de embriología humana y de los vertebrados) que se publicó entre 1886 y 1888, llegó a ejercer una poderosa influencia en la enseñanza de la medicina a través de diez ediciones, la última de ellas aparecida en 1915. Más tarde, la tendencia evolucionista y la experimental se fundieron de algún modo en la Entwicklungsmechanik (Mecánica del desarrollo) de Wilhelm Roux. En esta obra hubo un intento de la explicación causal estrictamente mecanicista del desarrollo embrionario sobre la base de condicionamientos físico-químicos. Esto tuvo lugar en la transición de los siglo XIX al XX y con el uso de técnicas experimentales semejantes a las que utilizaba la fisiología.

Habitualmente se sitúa el origen de la moderna histología en la obra Allgemeine Anatomie (1841) de Henle. La obra Zelle und Gewebe (1893), de Hertwig, puede considerarse como el comienzo de la independencia de la citología. En el microscopio óptico el citoplasma aparecía como una región homogénea en la que se hallaban partículas como las mitocondrias, gotas de grasa, vacuolas, y otras inclusiones. En el cambio de siglo, algunos investigadores, entre ellos Hertwig, observaron que el citoplasma de ciertas células se teñía preferentemente con los colorantes básicos; fue el citoplasma basófilo o “cromidial” de Hertwig.

José L. Fresquet. Universidad de Valencia (España)

Bibliografía

Oscar Hertwig (1849-1922). Nature, 1949;  163, 596-596

Oscar Hertwig. En Wikipedia (DE), disponible en: http://de.wikipedia.org/wiki/Oscar_Hertwig Consultado el 14 de octubre de 2014.

Uschmann, Georg. Hertwig, Oscar Wilhelm August. In: Neue Deutsche Biographie (NDB). Duncker & Humblot, Berlin 1969, Band 8

 

Ilustración de Hertwig

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