George Wells Beadle (1903-1989), “un gen, una enzima”

Tal día como hoy, pero de 1903, nació en Wahoo, Nebraska, George Wells Beadle. Fue distinguido con el Premio Nobel en 1958 junto con Edward Lawrie Tatum y Joshua Lederberg, por su contribución al conocimiento de un delicado mecanismo genético. A fines de los años treinta del siglo XX encontraron la conexión que sospechaba Archivald Garrod (a quien se debe el estudio de los errores congénitos del metabolismo) entre genes y metabolismo. Usaron Rayos X para provocar mutaciones en una cepa del hongo Neurospora. Afectaban a un solo gen y a una sola enzima de vías metabólicas específicas. Beadle y Tatum propusieron la hipótesis “un gen, una enzima”. Como las reacciones que suceden en el organismo están mediadas por enzimas y éstas son proteínas, debía existir una relación genes-proteínas. Beadle, en los años cuarenta, propuso que la mutación en el color de los ojos de la mosca de la fruta Drosophila, estaba causada por el cambio de una proteína en una vía biosintética.

Beadle estudió ciencias en la Universidad de Nebraska. Se graduó en 1927. Obtuvo después el grado de doctor en la Universidad de Cornell, Nueva York (1931), donde se centró ya en los problemas genéticos. Entre 1931 y 1936 investigó en el Instituto de Tecnología de California, en Pasadena, con T. Dobzhansky, A.H. Sturtevant y S. Emerson, aunque en 1935 estuvo en el Institut de Biologie Physico-Chimique de París con E. Ephrussi.

En 1936 fue profesor de genética en la Universidad de Harvard y, entre 1937 y 1946, lo fue de la Universidad de Stanford, combinando docencia e investigación. En esta última Universidad entabló amistad con Edward Lawrie Tatum. Entre 1946 y 1961 estuvo otra vez en el Insituto de Tecnología de California, hasta que este último año fue nombrado presidente de la Universidad de Chicago.

En 1933, como se ha señalado, mientras se encontraba en el Instituto Tecnológico conoció a Boris Ephrussi con motivo de una visita. Después trabajó con él en París durante seis meses. Ambos desarrollaron una pesquisa sobre la pigmentación ocular en la Drosophila. Buscó después un campo de investigación en el que fuera factible indagar los factores químicos que intervienen en el mecanismo genético. Beadle y Tatum realizaron pruebas en mohos, concretamente en el hongo rojo Neurospora crassa, que resultó ser desde el punto de vista genético un organismo ideal para los experimentos. Su trabajo “Genes and Chemical reactions in Neurospore”, (Science, 1959; 129: 1715-9) resume bien las etapas de las investigaciones realizadas. En 1941 formuló la teoría “one geneone enzyme”, que viene a significar que los genes actúan como patrón para la formación de enzimas. Sus hallazgos tuvieron consecuencias en el terreno de la clínica para explicar la génesis de estados patológicos derivados de transtornos metabólicos ligados al mecanismo genético.

Beadle recibió numerosos premios y distinciones de muchas universidades y asociaciones científicas. Se casó dos veces. Murió el 9 de junio de 1989.

J.L. Fresquet. Universitat de València (España)

Bibliografía

Beadle, G. W.; Tatum, E. L. “Genetic Control of Biochemical Reactions in Neurospora”. Proceedings of the National Academy of Sciences, 1941; 27 (11): 499.

Horowitz, N.H. Georg Wells Beadle. Biographical Memoir. National Academy of Sciences, 1990, pp. 27-52

Horowitz, N. H. “George Wells Beadle. 23 October 1903-9 June 1989”. Biographical Memoirs of Fellows of the Royal Society, 1995; 41: 44–26.

Stern, C. “George W. Beadle”. Science, 1954; 119 (3086): 229–230.

 

Imagen procedente de Wikipedia
George Wells Beadle (1903-1989)

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