Premio Nobel de Fisiología y Medicina a los neurólogos descubridores de las células que forman el sistema de posicionamiento en el cerebro

John O’Keefe, May Britt Moser y Edvar I. Moser han sido galardonados con el Nobel de Fisiología y Medicina de 2014 por el hallazgo de células que constituyen un sistema de posicionamiento en el cerebro, una especie de “GPS interno” que hace posible que nos orientemos espacialmente.

John O’Keefe (University College London) encontró en 1971 un tipo de células nerviosas en el hipocampo de las ratas que se activaban siempre en un lugar determinado de un habitáculo. Si cambiaba el espacio, se activaban otras células diferentes. Se vio que ayudaban a crear un mapa interno del entorno. En 2005 May Britt Moser y Edvar I. Moser (Norwegian University of Science and Technology de Trondheim) identificaron otras células clave de este sistema de posicionamiento; las llamaron “células cuadrícula”. Trazaron  las conexiones en el hipocampo de las ratas que se desplazaban en una habitación y descubrieron un patrón de la actividad en la corteza entorrinal. Se activaban determinadas células cuando la rata pasaba por varias ubicaciones dispuestas en una cuadrícula hexagonal. Cada una de estas se activaba con un patrón espacial singular o característico. Éstas generan un sistema de coordenadas y permiten un posicionamiento preciso así como la búsqueda de caminos o la navegación espacial. Junto con otras células de la corteza entorrinal que reconocen la dirección de la cabeza y los límites de la habitación o espacio, forman circuitos con las células de posicionamiento del hipocampo. Así, pues, ambos tipos de células permiten determinar la posición y el desplazamiento sin errores.

En el caso de algunas enfermedades, como el Alzhéimer, están afectados el hipocampo y la corteza entorrinal, lo que hace que los pacientes no sean capaces de reconocer el entorno.

De alguna manera, estos tres investigadores y algunos otros relacionados, contestan la pregunta que científicos y filósofos se han formulado siempre: cómo crea el cerebro un mapa del espacio que nos rodea y cómo podemos abrirnos paso en un entorno complejo.

JLF. Universitat de València

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