Charles Brenton Huggins (1901-1997) y los estudios sobre el cáncer

Tal día como hoy, pero de 1901, nació en Halifax, Nueva Escocia (Canadá) Charles Brenton Huggins. Era hijo de un farmacéutico que murió cuando él tenía 12 años, y de Bessie Maria Spencer. Cursó estudios secundarios en su ciudad. Obtuvo el título de graduado en medicina en la Universidad de Acadia (1920), Wolfville (Canadá), y el de doctor en la Universidad de Harvard en 1924. Realizó el internado en el Hospital de la Universidad de Michigan entre 1924 y 1926 y fue instructor de cirugía hasta 1927.

Pasó después a la Universidad de Chicago donde primero fue instructor de cirugía (1927-1929), después profesor ayudante (1929-1933), profesor adjunto (1933-1936), y finalmente, profesor o catedrático de cirugía a partir de 1936, puesto que ocupó hasta 1962. En 1951 fue nombrado director del Laboratorio Ben May para la investigación del cáncer que ayudó a crear con la ayuda del benefactor May, hombre de negocios de Alabama. Buscaba Huggins reunir en torno a un tema, investigadores de varias ramas o disciplinas.

Su campo de trabajo fue la urología y en su instituto se formaron médicos e investigadores de todo el mundo. Fue uno de los pioneros en el conocimiento amplio e integrado de la fisiología y la bioquímica del aparato genital masculino que sirvió también para el desarrollo de otros campos de la medicina. Uno de sus principales logros fue demostrar la relación existente entre el sistema endocrino y la fisiología de la próstata, que dio a conocer en tres trabajos que publicó con Clarence V. Hodges y William Wallace Scott (1941) (Por ejemplo, “Studies on prostatic cancer. I. The effect of castration, of Estrogen and of Androgen Injection on Serum Phosphatases in Metastatic Carcinoma of the Prostate”, publicado en Cancer Research). Con su equipo comprobó también que bloqueando las hormonas masculinas implicadas en la funcion de la próstata (quitando el testículo o administrando estrógenos) se producía una regresión del cáncer de esta glándula. La regresión de los tumores y del dolor era, a veces, espectacular, produciéndose en días e incluso en horas. Muy pronto los enfermos de este tipo alargaron varios años sus vidas.

Paul Talalay, director del Departamento de farmacología y terapéutica experimental de la John Hopkins y discípulo de Huggins, señalaba que la humanidad le debía mucho a Charles Huggins. Hay que tener en cuenta que el cáncer de próstata es muy común entre los varones; por ejemplo, afecta, a un 90 por cien de los que sobrepasan los 80 años. Aparte de este logro, los hallazgos de Huggins abrieron la esperanza a la recuperación de los enfermos de cáncer, incluso a los que padecían metástasis.

En la década de los años cincuenta del siglo pasado, el interés de Huggins viró hacia el cáncer de mama, uno de los más frecuentes entonces. Vio que suprimiendo la fuente de las hormonas regresaban algunos tipos de tumores de pecho y también de ovario. Junto con su colega Elwood Jensen ideó una técnica para detectar si el cáncer de pecho era o no estrógeno-receptor, con el fin de saber si la terapéutica utilizada sería de utilidad.

En 1961 Huggins logró desarrollar un modelo experimental de cáncer aplicando diariamente hidrocarburos policíclicos aromáticos a animales de investigación. El tumor de Hiuggins, así se llama, llegó a convertirse en un modelo de investigación en todo el mundo.

Huggins también hizo contribuciones que se han eclipsado por sus hallazgos más importantes, pero que tienen interés: el antagonismo competitivo entre hormonas masculinas y femeninas, métodos para medir la concentración de los componentes del líquido seminal, el desarrollo del concepto de “sustrato cromogénico”, que se utiliza en biología molecular y bioquímica, entre otras cosas para medir la actividad enzimática, etc. En 1963 participó en una animada controversia científica y social defendiendo el uso de los productos hormonales para el control de la natalidad, sosteniendo que su empleo continuado y prolongado no podía considerarse provocadora de cáncer.

En 1966 compartió el Premio Nobel de medicina con Francis Peyton Rous.

En julio de 1927 contrajo matrimonio con la enfermera Margaret Wellman, que se convertiría muy pronto en su colaboradora. Tuvieron una hija y un hijo.

Recibió premios, menciones y condecoraciones de todo el mundo. Murió el 12 de enero de 1997.

José L. Fresquet
Universitat de València

Bibliografía

Charles B. Huggins- Biographical. En: Nobelprize.org Disponible en: http://www.nobelprize.org/nobel_prizes/medicine/laureates/1966/huggins-bio.html Consultado el 12 de septiembre de 2014.

Classics in oncology. Charles Brenton Huggins”. CA: a cancer journal for clinicians, 1972; 22 (4): 230–1.

Huggins, Ch.; Hodges, C.V. Studies on prostatic cancer. I. The effect of castration, of Estrogen and of Androgen Injection on Serum Phosphatases in Metastatic Carcinoma of the Prostate”, Cancer Research, 1941, 1: 293-297.

Raju, T .N. The Nobel chronicles. 1966: Francis Peyton Rous (1879–1970) and Charles Brenton Huggins (1901–97). Lancet, 1999; 354 (9177): 520

Toledo-Pereyra, L H. Discovery in surgical investigation: the essence of Charles Brenton Huggins”. Journal of investigative surgery: the official journal of the Academy of Surgical Research, 2001; 14 (5): 251–2.

Imagen procedente de Wikipedia
Charles Brenton Huggins (1901-1997)

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