Albert von Szent-Györgyi (1893-1986) y el descubrimiento de la vitamina C

Tal día como hoy, pero de 1893, nació en Budapest (entonces perteneciente al Imperio Austro-húngaro) Albert von Szent-Györgyi. Su padre fue el terrateniente Nicolaus von Szent-Györgyi y su madre, Josefine, cuyo padre y hermano fueron profesores de anatomía en la Universidad de Budapest (Joseph Lenhossék y Michel Lenhossék, respectivamente).

Comenzó estudios de medicina en 1911 en la Universidad de Budapest, que tuvo que interrumpir por la Primera Guerra Mundial. Sirvió en los frentes italiano y ruso. Después prosiguió su carrera que finalizó en 1917. Completó su formación en varios sitios: en Pozsony trabajó con el farmacólogo G. Mansfeld; en Praga estuvo con Armin von Tschermak aprendiendo electrofisiología; en Berlín estudió con el conocido médico y bioquímico Leonor Michaelis (1875-1947). Después estudió química-física durante dos años en el Instituto de Higiene Tropical de Hamburgo

Durante dos años Szent-Györgyi fue asistente en el Instituto de farmacología de la Universidad de Leyden. Entre 1922 y 1926 trabajó con H.J. Hamburger en el Instituto de Fisiología de Groningen, Holanda. Con una beca de la Rockefeller marchó a Cambridge para investigar con Frederick Gowland Hopkins. Hizo una estancia de un año en la Fundación Mayo de Rochester (Minnesota).

Obtuvo la cátedra de química médica de la Universidad de Szeged en 1930 y la de química orgánica en 1935. Tras la Segunda Guerra Mundial pasó a ser catadrático de química médica en la Universidad de Budapest. Abandonó la ciudad en 1947 para trasladarse a los Estados Unidos como director de investigación del Institute of Muscle Research, Woods Hole, Massachusetts, donde se dedicó al estudio de la bioquímica muscular.

Investigó los procesos de oxidación – reducción, aisló los componentes químicos de las fibras musculares, la actina y la miosina, y también realizó importantes estudios sobre el timo y sus sustancias activas. En los años cincuenta se interesó igualmente por el cáncer. Escribió On oxidation, fermentation, vitamins, Health and disease (1939), Chemistry of muscular contraction (1947), The nature of life (1947), Chemistry physiology of contraction in body and heart muscles (1853), Bioenergetics (1957), Submolecular Biology (1960) y Science, ethics and politics (1963).

En 1937 le fue otorgado el Premio Nobel de medicina y fisiología por su descubrimiento de la vitamina C, trabajo que desarrolló durante su estancia en Cambridge, en 1928, mientras estudiaba los procesos de oxidación celular. Aisló de las glándulas suprarrenales una sustancia que denominó ácido hexurónico (vitamina C). Estos hallazgos los expuso en su trabajo “Observations on the function of peroxidase systems and the chemistry of the adrenal cortex” que se publicó en el Biochemical Journal (1928; 22: 1387-409). Posteriormente otros aislaron el ácido ascórbico y lograron sintetizarlo. En Budapest aisló un principio activo del Capsicum annuum (pimiento) rico en vitamina C.

En 1936 Györgyi habló de la existencia de otra vitamina, la P, cuya deficencia provocaría fragilidad capilar. Publicó el estudio, junto con Stephan Ruszyák, en la revista Nature, con el título “Flavonols as vitamins”.

Se casó con Cornelia Demény en 1917. En los años treinta mantuvo una actitud anti-nazi y durante la Segunda Guerra Mundial fue ciudadano sueco, tras recibir la ayuda de la Embajada de Suecia en Budapest. En 1941, contrajo matrimonio con Màrta Borbiro. En los años sesenta, como muchos colegas -Linus Pauling y Salvador Luria-, se manifestó y publicó artículos en contra de los usos destructivos del conocimiento científico y en contra del militarismo (guerra fría, guerra de Vietnam). Se sintió afín a los movimientos alternativos de los sesenta y atendió siempre a los grupos que necesitaban de su apoyo.

Falleció el 22 de octubre de 1986 en Woods Hole.

José L. Fresquet
Universitat de València (Spain)

Bibliografía

Albert Szent-Györgyi. En: Chemical Heritage Foundation. Disponible en: http://www.chemheritage.org/discover/online-resources/chemistry-in-history/themes/public-and-environmental-health/food-chemistry-and-nutrition/szent-gyorgyi.aspx Consultado el 3 de septiembre de 2014.

Albert Szent-Györgyi Biographical. En: The Nobel Prize in Physiology or Medicine 1937. Disponible en: http://www.nobelprize.org/nobel_prizes/medicine/laureates/1937/szent-gyorgyi-bio.html Consultado el 3 de septiembre de 2014.

Rusznyák, St.; Szent-Györgyi, A. Vitamin P: flavonois as vitamins. Nature, 1936; 138(3479): 27.
Szent-Györgyi, A. Introduction to a Submolecular Biology. New York, Academic press, 1960.

The Albert Szent-Gyorgyi Papers. The Institute for Muscle Research, 1947-1972. En: Profiles in Science, National Library of Medicine. Disponible en: http://profiles.nlm.nih.gov/WG/Views/Exhibit/narrative/institute.html Consultado el 3 de septiembre de 2014.

 

Gyorgyi

2 comentarios en “Albert von Szent-Györgyi (1893-1986) y el descubrimiento de la vitamina C

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