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Hans Zinsser (1878-1940) y el tifus exantemático

4 septiembre 2014

Hans Zinsser nació en Nueva York el 17 de noviembre de 1878. Se formó en el Colegio de Médicos y Cirujanos de la Universidad de Columbia graduándose en 1903. Tras la residencia, estuvo en el Hospital Roosevelt como microbiólogo entre 1905 y 1906. También fue ayudante de bacteriología en el Colegio de Médicos y Cirujanos, donde llegó a ser instructor entre 1907 y 1910.

En 1910 marchó a la Universidad de Stanford, California, como profesor de bacteriología, donde permaneció entre 1911 y 1913. Ese mismo año fue llamado por la Universidad de Columbia como profesor de bacteriología. Allí permaneció por espacio de diez años y, en 1923, aceptó la cátedra de bacteriología e inmunología de la Escuela de Medicina de la Universida de Harvard.

Sus trabajos se desarrollaron en el terreno de la anafilaxia, la inmunidad, los anticuerpos, la sífilis, el cólera y, sobre todo, el tifus epidémico. Se trata de una enfermedad infecciosa transmitida por los piojos o pulgas que cursa con fiebre muy alta, una erupción transitoria y es bastante severa. Es una enfermedad de Rikettsias causada por la R. prowazekii (tifus epidémico y enfermedad de Brill-Zinsser) o por la R. typhi (tifus murino o endémico). La enfermedad de Brill-Zinsser es una forma leve de tifus, causada por la reactivación de la enfermedad después de un período prolongado de latencia, en el cuerpo de alguien que se infectó con anterioridad. Es más común en los ancianos. Zinsser también hizo contribuciones importantes en el terreno de la salud pública

Zinsser hizo trabajo de campo en varios países: en Serbia (1915), en la Unión Soviética durante al epidemioa de cólera de 1923, durante la epidemia de tifus en México en 1931, etc. Creó una vacuna antitífica. Zinsser y Nicolle idearon una especie de eje que incluía Francia, Polonia y Estados Unidos para desarrollar la colaboración internacional en materia de investigación sobre el tifus, que tenía ramificaciones en España, Chile, Bolivia, México y China. Según Paul Weinding (Rev. Esp. Salud Publica v.74 monográfico Madrid 2000), Zinsser tenía la intención de probar su vacuna en España a lo largo de 1937, bajo los auspicios del Organismo de Salud de la Sociedad de Naciones, y con el apoyo del Ministerio de Sanidad de la República Española. Otros lugares en los que se realizaron ensayos fueron Argelia y Marruecos, Rumania, Turquía y China. Aunque Zinsser abandonó el proyecto de España, luchó por establecer un laboratorio de campo en Europa con el fin de probar su nueva vacuna y de proporcionar formación a jóvenes investigadores procedentes de Rumania, Francia y Polonia, bajo los auspicios de la Sociedad de Naciones. Una vez desechada esta posibilidad, Zinsser tenía la esperanza de que el Instituto Pasteur se convirtiera en el centro de producción de vacunas para Oriente Medio y para Europa del Este.

Zinsser colaboró con el también conocido Philip Hanson Hiss (1868-1913) con el que publicó Texbook of bacteriology (1910). Otras obras suyas fueron Infection and Resistance (1914), Resistance to Infectious Disease (1931), Immunity (1939) y su autobiografía I Remember Him (1940). Mención aparte merece su popular Rats, Lice and History (1935).

Falleció en Nueva York tal día como hoy, pero de 1940, debido a una leucemia linfoide.

Imagen procedente de Wikipedia

Hans Zinsser

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