Las extremidades y la vida. El peaje de la guerra

Life and Limb. The Toll of the American War (La vida y las extremidades. El peaje de la Guerra), es una exposición realizada por la National Library of Medicine. Sólo nos ocuparemos de la que está disponible en Red. Hace referencia a la guerra que se desarrolló en los Estados Unidos entre 1861 y 1865 en la que murió más de medio millón de personas y hubo otros tantos heridos que quedaron discapacitados de por vida. Estos hombres sirvieron como símbolo de una nación fracturada y como crudo recordatorio de los costes del conflicto.

El sitio se estructura en una serie de secciones. Dispone de un menú vertical izquierdo donde se pueden seleccionar cada una de ellas. La primera lleva como título “Los horrores de la Guerra”, donde se habla de la juventud de los soldados y de su falta de preparación. Al principio se dijo que iban para unos pocos días, pero el conflicto se alargó. Las armas y la munición produjeron muchas heridas a los soldados que, por lo general se infectaban. Sólo quedaba el remedio de la amputación. Por si fuera poco, tenían que luchar también contra las enfermedades infecciosas que se instalaron pronto en el lugar como la fiebre amarilla, viruela, paludismo y enfermedades diarréicas. También hicieron estragos el sarampión, las paperas y la difteria entre los que no habían estado expuestos jamás a ellas.

En “Hombres mutilados”. se da cuenta de que unas 60.000 intervenciones quirúrgicas fueron amputaciones. Muchas veces se realizaban sin anestesia y en otras quedaban en el paciente  sensaciones dolorosas en los nervios cortados. En esta época los médicos tenían ideas muy limitadas en lo referente a la esterilización. Se dejaba morir a los que tenían heridas graves, como las de estómago.

En “Honorable Scars” (cicatrices honorables) se dice que hubo gran número de ciudadanos que quedaron discapacitados. Se intentó buscar soluciones para estas personas. Algunos trabajaron como ayudantes de cocina, otros como secretarios  y otros como asistentes de hospitales. Con el fin de restituir los cuerpos, entre 1691 y 1873 el gobierno federal aprobó dar asistencia  de 75 dólares por comprar una pierna ortopédica y 50 dólares por un brazo. Creció el número de patentes de extremiades artificiales y aumentó el número de fabricantes.

El gobierno estatal  estableció el Cuerpo de Inválidos en 1863 para emplear a veteranos discapacitados. Se dividieron en dos batallones según la gravedad de las lesiones. Los menos afectados podían llevar armas y luchar en combate. Los segundos realizaron labores de cocineros, enfermeros o guardias de prisión.

La siguiente sección recibe el nombre de “Sacrifices forgotten”. Los pagos de pensiones se incrementaron con regularidad con el tiempo y los hombres que buscaron cargos políticos descubrieron la utilidad de sus lesiones y discapacidades para atraer votos. Pero poco a poco los norteamericanos fueron perdiendo el interés por su guerra y los afectados, salvo para conmemoraciones concretas.

Imágenes, documentos, textos, etc. componen cada una de las secciones comentadas.

Fuera de la Exposición propiamente dicha, se tienen en cuenta los aspectos educativos. Se propone Programas de lecciones, un Plan para Educación superior, Actividades en línea y Recursos adicionales.

También se proporciona información sobre la itinerancia de la exposición. Finalmente en otra página se puede consultar los nombres de los que han intervenido en diseñar y montar la Exposición.

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