Choh Hao Li (1913-1987), estudioso de las hormonas adenohipofisarias

Tal día como hoy, 28 de noviembre, pero de 1987, falleció Choh Hao Li, conocido por sus trabajos sobre el aislamiento y síntesis de hormonas adenohipofisarias.

Hijo de un industrial de éxito, nació en Guangzhou o Cantón, China, el 21 de abril de 1913. Estudió el bachillerato en el Instituto Pui Jing de su ciudad. Lo hizo después en la Universidad de Nanjing, donde recibió el grado en ciencias químicas en 1933. Durante dos años estuvo enseñando química y realizando sus primeros trabajos de investigación. De camino a Michigan, donde había sido aceptado para cursar el postgrado, pasó por Berkeley a visitar a su hermano que se encontraba haciendo el doctorado en economía. Insistió éste para que se entrevistara con el profesor Lewis, decano entonces de la Facultad de Químicas. Llevó una copia de uno de sus artículos en el que había participado Herbert M. Evans, de la Northwestern University, como investigador ‘senior’. Lewis decidió aceptarle como estudiante de posgrado a prueba durante un año. En 1938 recibió finalmente el grado de doctor. Comenzó así una relación con esta universidad que se prolongaría a lo largo de más de medio siglo, hasta su fallecimiento.

Pronto se incorporó como investigador asociado al Instituto de Biología Experimental, reclutado por Herbert McLean Evans (1882-1971) para unirse a un grupo cuyo proyecto era el aislamiento, purificación, identificación química y estudio biológico de las hormonas de la hipófisis anterior.

En 1940 aisló la hormona luteinizante o luteoestimulante, después la folículo-estimulante y también la prolactina o luteotropa. Contribuyó asimismo al estudio de la corticotropina o ACTH. Durante treinta y dos años trabajó con la hormona del crecimiento. Su identificación, purificación y síntesis posterior, y la identificación de la beta-endorfina, fueron sus principales contribuciones.

Realizó estudios minuciosos de la secuencia de aminoácidos de algunas de estas hormonas, demostrando que muchas porciones de sus estructuras eran homólogas, lo que explicaba que algunas de sus funciones biológicas se solaparan. También fue pionero en la idea de que las hormonas se componen de fragmentos biológicamente activos y de regiones reguladoras. Sintetizó fragmentos constituidos por péptidos en los años cincuenta. Por ejemplo, determinó con sus colaboradores la secuencia de la prolactina ovina, que consta de 199 aminoácidos. Se asemeja, además, a la hormona del crecimiento desde el punto de vista estructural. En los años sesenta continuó con fragmentos más largos hasta que pudo sintetizar la molécula de corticotropina. Se trata de un polipéptido constituido por 39 aminoácidos en secuencia lineal, con pequeñas diferencias de especie entre los que ocupan los lugares que van del 25 al 33.

Choh Hao Li, fue director del Laboratorio de Investigación de Hormonas en Berkeley, entre 1950 y 1967, hasta que se jubiló en 1983. Le sucedió en el puesto William Rutter. Tras su retiro, como emérito dirigió el Laboratorio de Endocrinología Molecular, hasta la fecha de su fallecimiento.

La obra de Li es extensísima, calculándose que publicó más de un millar de trabajos con tres centenares de colaboradores. Fue editor de la serie Hormonal Proteins and Peptides y de los Archives of Biochemistry and Biophysics. Llegó a ser editor jefe del International Journal of Peptide and Protein Research. Muchos endocrinólogos  se formaron o se doctoraron con él. Su laboratorio atrajo igualmente a muchos científicos de todas partes.

Li fue generoso; se apreció mucho su decisión de enviar su colección de hormonas pituitarias en cantidades de microgramos a otros investigadores.

A  lo largo de su vida recibió el reconocimiento de la comunidad científica. La Universidad católica de Chile, la Universidad de Hong Kong, la Universidad de San Francisco, la Universidad de Colorado y la Universidad de Long Island, entre otras, le concedieron títulos honoríficos. Le fueron otorgados el premio Albert Lasker de investigación médica básica, el premio Lewis de la Sociedad Filosófica Americana, el premio Amory de la Academia Americana de las Artes y de las Ciencias, así como otros otorgados por la Asociación Médica Americana, la Sociedad Americana contra el Cáncer, La Sociedad Americana de Endocrinología, etc. Fue nominado en dos ocasiones para el premio Nobel.

En 1931 conoció a una estudiante de la Escuela de Agricultura de la Universidad de Nanking, Shen-hwai Lu. Contrajeron matrimonio en 1938 cuando ella fue a Berkeley a estudiar el postgrado. Tuvieron tres hijos, Wei Li-i, que llegó a ser cirujano cardíaco; Li Ann-Si, veterinario; y Li Eva, arquitecta.

Choh Hao Li (1913-1987). Imagen procedente de Wikipedia

Más información:

Choh Hao Li, En Wikipedia. Consultado el 25/11/2011.

—Cole, R D (1996), “Choh Hao Li: April 21, 1913 – November 28, 1987”, Biographical memoirs. National Academy of Sciences (U.S.) 70: 221–39
—Choh Hao Li Papers – University of California, San Francisco Library, Archives and Special Collections

2 comentarios en “Choh Hao Li (1913-1987), estudioso de las hormonas adenohipofisarias

  1. Hola Jose Luis. Solo comentarte que el feed de este blog no funciona bien. la dirección que pongo en mi blog de tu canal no da señales de vida …Si puedes lo actualizas cuando puedas. Saludos !

  2. fresquet

    Hola,

    Gracias, Efectivamente ese día no funcionaba. Debía haber un error en WordPress que parece han solucionado ya. Saludos

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