Descifrar el código genético: Marshall W. Nirenberg

El 10 de abril de 1927 nacía en Nueva York, Marshall Wareen Nirenberg. Estudió biología en la Universidad de Florida, lugar donde se trasladó su familia por recomendación de los médicos para aliviar su fiebre reumática. Hizo un máster en zoología y en 1957 obtuvo el grado de doctor en bioquímica en la Universidad de Michigan. Su labor científica se desarrolló en el National Institute of Health de Bethesda (Maryland) donde dirigió desde 1962 una sección de bioquímica genética adscrita al National Heart Institute.

Su principal aportación fue consecuencia de una minuciosa investigación que tenía como objetivo descifrar la clave del llamado código genético. Trabajó junto con Henrich Matthaei. Uno de sus primeros trabajos fue “The dependence of cell free protein synthesis in E. coli upon naturally occurring of synthetic polyribonucleotides’, que aparecó en Proceedings of the National Academy of Sciences, de Washington, en 1961. Identificó los codones, la secuencia de tres unidades químicas del ADN, que recogen cada uno de los 20 aminoácidos que forman las moléculas de las proteínas. La conquista definitiva de la clave se produjo en 1965, lo que supuso para la genética un logro de gran trascendencia y para la medicina nuevos horizontes en los que desarrollar nuevos trabajos.

En 1968 Niremberg recibió el premio Nobel junto con Har Gobind Khorana (1922-) y Robert W. Holley (1922-1993). También fue merecedor de otros premios, como el que le otorgó la Fundación Lasker, y el Premio Charles-Leopold Mayer.

Murió a los 82 años a consecuencia de un cáncer, el 10 de enero de 2010.

La National Library of Medicine cuenta con una sección de Perfiles científicos de todos aquellos de los que guarda sus legados. Uno de ellos es el de Marshall W. Nirenberg. Ahora ha añadido un microsite dedicado a este científico y al desciframiento del código genético (que es como se llama el sitio). Su estructura es: ‘Introducción’, ‘Contexto histórico’, ‘Instrumentos’, ‘Biografías’, ‘Glosario’, ‘Enlaces’, y ‘Agradecimientos’.

A través de su contenido podemos hacernos una idea de una forma sencilla y sintética del desciframiento del código genético, que es como se titula el sitio. Entre los diversos protagonistas que se mencionan están: Anderson, Bernfield, Crick, Gamow, Heppel, Holley, Khorana, Leder, Matthaei, Singer, Stetten, y Watson, de los que se ofrece una breve noticia bibliográfica. Resultan muy interesantes los instrumentos que se utilizaron en los experimentos.

Como siempre, el objetivo de la National Library of Medicine es el contenido expuesto sin adornos y con un diseño muy sobrio.

Una buena ocasión para repasar la historia de estos hallazgos, complejos por otra parte.

Deciphering the genetic Code. Marshall Nirenberg

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