Los Nobel de medicina y de química, 2009

Esta semana se han dado a conocer los Premios Nobel de Medicina o Fisiología, y de Química. En cada una de las áreas se ha premiado a tres científicos.

Los galardonados con el primero, el Nobel de Medicina, trabajan en los Estados Unidos de América: Elizabeth Blackburn, nacida en Australia, es profesora de Biología y Fisiología en la Universidad de California; Carol Greider, nacida en los Estados Unidos, es profesora de oncología en la Escuela de Medicina de la John Hopkins; y Jack Szostak, oriundo del Reino Unido, trabaja como profesor de genética en la Escuela de Medicina de la Universidad de Harvard. El motivo son sus trabajos sobre el envejecimiento de las células y su relación con el cáncer. En concreto han investigado la telomerasa, enzima que protege a los cromosomas del envejecimiento. Los cromosomas se copian completamente durante la división celular y se protegen de la degradación. Telómeros y telomerasa desempeñan un papel en la división de las células, en su envejecimiento y en su posible evolución hacia lo que llamamos cáncer.

Los premiados con el Nobel de Química son Venkatraman Ramakrishnan, Thomas Steitz y Ada Yonath, y lo han sido gracias a sus trabajos de investigación sobre los ribosomas. A estas estructuras se les considera como complejos supramoleculares, como pequeñas máquinas o nanomáquinas, que fabrican proteínas. Leen y traducen la información genética de una secuencia nucleotídica de un RNA mensajero (mRNA, transcrito desde el DNA) en una secuencia de aminoácidos de una proteína usando el código genético. Una de las técnicas que han utilizado es la cristalografía de rayos X, que aísla las proteínas de las células y las cristaliza para que puedan ser examinadas con los rayos X. Sus hallazgos han resuelto una parte importante del problema que plantearon James Watson y Francis Crick cuando descubrieron la estructura del ADN: ¿cómo se transforma el código genético en un ser vivo?

El profesor Ramakrishnan investiga para el Labororio de Biología Molecular del Medical Research Council, en Cambridge. Thomas Steitz lo hace en en la Universidad de Yale, y Ada Yonath es investigadora del Instituto Weizmann en Rehovot, Israel.

Como tantas veces ocurre en ciencia, la construcción de modelos ayuda a comprender los fenómenos. Se da la circunstancia de que estos tres científicos construyeron un modelo 3D de este componente de la célula que ha permitido resolver una buena parte de interrogantes que se tenían al respecto.

Por último, los hallazgos de estos dos grupos de científicos y de otros muchos que no han sido premiados, permitirán aplicaciones valiosas como la de lograr nuevos medicamentos o luchar contra determinadas enfermedades.

Enlace: Nobelprize.org

Nobel Prize Center

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